Alfred Louis Kroeber
Alfred Kroeber (links) mit Ishi

Alfred Louis Kroeber (* 11. Juni 1876 in Hoboken, New Jersey; † 5. Oktober 1960 in Paris) war ein US-amerikanischer Kulturrelativist und Schüler von Franz Boas. Er galt als „Gralshüter“ dessen Erbes. Er war verheiratet mit der Schriftstellerin Theodora Kroeber und war Vater der Schriftstellerin Ursula Kroeber Le Guin.

Nach Boas ist jede Kultur relativ, d. h. nur aus sich selbst heraus erfahr- und erklärbar. Für Nicht-Spezialisten lässt sich eine fremde Kultur nicht erklären und erfahren. Kulturen sind demnach auch niemals vergleichbar. Es entwickelte sich aus dieser Anschauung ein harter und ein weicher Kulturrelativismus.

Alfred Kroeber war ebenso wie sein Studienkollege Lowie ein Schüler von Franz Boas; zusammen bildeten sie die so genannte „erste Generation der Boas-Schüler“. Kroeber versuchte das kulturrelativistische Element von Boas zu verstärken, sein bekanntester Artikel ist „the Super organic“, das Super-Organische von 1917. Kroeber sieht Kultur als etwas, das jenseits des Organischen ist. Das Überorganische der Kultur, das ausschließlich Ideelle, konzentriert sich demzufolge in so genannten „key symbols“ - mit diesen lasse sich Kultur festmachen. So schrieb er 1944 den Aufsatz (?) „Configurations of Culture Growth“.

Weitere Verdienste von ihm sind, dass er sich schon früh um eine Dokumentation der aussterbenden Völker Australiens bemühte und dass er die verschiedenen Kulturen der nordamerikanischen Indianer in so genannte Kulturareale einteilte.

Er setzte sich sehr früh auch mit der Psychoanalyse und mit Sigmund Freuds Arbeiten auseinander; der Ethnopsychoanalytiker Georges Devereux promovierte bei Kroeber.

Kroeber erkannte am Lebensende, dass sich seine Rolle als Bewahrer der Boas-Theorie abschwächte und wandte sich nun immer mehr auch außeramerikanischen Entwicklungen in der Anthropologie zu. Nach Ende des Zweiten Weltkrieges hatte Kroeber auch Kontakt mit dem Wiener Robert von Heine-Geldern.

Es heißt, die Kroebers wären gerade auf dem Weg nach Paris gewesen, als ihm schlecht wurde. Sie kannten dort niemanden außer Claude Lévi-Strauss, in dessen Armen Kroeber gestorben sein soll.

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